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Kappa: el demonio acuático de la cultura japonesa

¿Te gustan las historias de terror? ¿Has oído hablar de los kappa, las criaturas acuáticas del folclore japonés? ¿Sabías que estos seres tienen una extraña debilidad que los hace inofensivos? En este post te contamos todo lo que necesitas saber sobre los kappa, sus orígenes, sus características y sus leyendas. ¡Sigue leyendo si te atreves!

¿Qué son los Kappa?

Son criaturas legendarias de la mitología japonesa, conocidas por habitar en ríos y lagos. Su nombre proviene de las palabras ‘kawa‘ (río) y ‘wappa‘ (niño), y significa «niño de río».

Estos seres, parecidos a pequeños humanoides del tamaño de un niño, tienen caras de tortuga y piel escamosa con un caparazón en la espalda y una boca de pico. Su rasgo más distintivo es el hueco que tienen en la coronilla, lleno de agua, que les da su poder y su vitalidad.

Además de su apariencia física distintiva, los kappa poseen adaptaciones morfológicas que les permiten nadar a gran velocidad, como membranas interdigitales en sus pies y manos. Algunas representaciones también los muestran con brazos conectados entre sí a través del torso, lo que les permite deslizarse de un lado a otro con facilidad.

Leyendas y creencias sobre los kappa

Los kappa son muy traviesos, ya que les gusta hacer bromas a los humanos, pero también pueden ser muy peligrosos. Se dice que se alimentan de la sangre y el hígado de las personas que se acercan al agua, y que para hacerlo les extraen el shirikodama, una bola mágica que se encuentra en el ano (posiblemente referida a la próstata).

Todavía existen muchas aldeas en Japón que, cada año, emplean fuegos artificiales para espantar a los malos espíritus, incluyendo a los kappa.

Pero… Los kappa tienen una debilidad: el agua de su cabeza. Si se les cae o se les seca, pierden sus poderes y se vuelven dóciles. Por eso, si te encuentras con uno, lo mejor es hacerle una reverencia. El kappa, por cortesía, te devolverá el saludo e inclinará la cabeza, derramando el agua. Así podrás escapar o negociar con él.

Estas criaturas son muy inteligentes y conocen muchos secretos de la medicina y las artes marciales. Son aficionados al sumo, al shogi (un juego de mesa similar al ajedrez) y al pepino, que es su comida favorita. Se dice que si se les ofrece un pepino con el nombre de la persona grabado, el kappa se vuelve amigo de esa persona y le concede un deseo o le enseña algún arte marcial.

Aunque en los cuentos tradicionales japoneses, los kappa a menudo son retratados como antagonistas, también se cree que pueden relacionarse y ayudar a los humanos si obtienen beneficios a cambio.

Origen de los Kappa

El origen de los kappa es incierto, pero hay varias leyendas que intentan explicarlo. Una de ellas dice que los kappa son los descendientes de una pareja de dragones que vivían en el fondo del mar y que fueron expulsados por el dios Ryujin por su mala conducta.

Otra dice que son los espíritus de los niños que murieron ahogados o que fueron arrojados al agua por sus padres.

Una tercera dice que son los restos de una antigua raza de reptiles humanoides que se refugiaron en el agua tras la llegada de los humanos.

Sea cual sea su origen, los kappa forman parte de la rica y variada mitología japonesa, que refleja la estrecha relación entre los japoneses y la naturaleza. Son un ejemplo de cómo el agua puede ser fuente de vida y de muerte, de cómo lo desconocido puede ser fascinante y temible, y de cómo lo diferente puede ser amigo o enemigo.

Son considerados como dioses del agua en el sintoísmo y como ogros hambrientos en el budismo japonés. Existen más de ochenta nombres diferentes para estas criaturas según la región y el folclore local. Algunos de los más comunes son kawappa, gawappa, kōgo, mizushi, mizuchi, enkō, kawaso, suitengu y dangame.

Los kappa son uno de los yōkai más populares y representados en la cultura japonesa, tanto en el arte como en la literatura.

Los kappa en la cultura japonesa actual

El lugar más reconocido donde se dice que reside un kappa es en las aguas del río Kappabuchi, ubicado en la ciudad de Tōno, en la Prefectura de Iwate. En el templo budista local de Jōkenji, se ha erigido una estatua de perro komainu en honor al kappa, quien, según la leyenda, ayudó a apagar un incendio en el templo. Además, el kappa es objeto de veneración en el templo budista de Sogenji en el distrito de Asakusa en Tokio, donde, según la tradición, se conserva un brazo momificado de un kappa en la sala de la capilla.

Estatuas kappa en el templo de Sougenji-Kappa-Dera, Tokio. (By: Wikipedia)

En la actualidad, continúan siendo parte importante de la cultura japonesa, y se pueden encontrar representaciones artísticas y literarias que capturan su esencia y simbolismo. Su imagen ha evolucionado de ser criaturas temibles a personajes cómicos y entrañables, lo cual se refleja en diferentes formas de expresión cultural.

Han inspirado numerosas obras de arte, literatura, cine y animación, desde pinturas clásicas hasta mangas y animes populares. Algunos ejemplos son la serie de videojuegos Yo-kai Watch, donde los kappa son unos de los personajes principales, o la película El viaje de Chihiro.

Kappafalso es mucho más fiel a los Kappas tradicionales que otros Kappa como Kappandante o Kappadachín. (Yokai Watch)

En la literatura, aparecen en cuentos y leyendas, tanto tradicionales como contemporáneos. Estas historias exploran diferentes facetas de los kappa, desde sus travesuras y habilidades acuáticas hasta su capacidad para relacionarse con los humanos. Los kappa se presentan como personajes intrigantes y enigmáticos, añadiendo un toque de misterio y fantasía a las narraciones.

Por otro lado, los kappa suelen ser utilizados por los padres para alertar a los niños sobre los peligros ocultos en ríos y lagos, contando que los kappa intentan atraer a las personas hacia el agua para ahogarlas.

Los kappa en la comida japonesa

El kappa también ha dejado su huella en la gastronomía japonesa. Uno de los platos más conocidos que lleva su nombre es el kappamaki, un rollo de sushi con pepino en su interior. Los japoneses lo empezaron a llamar así porque les recordaba a la leyenda de que los kappa son fanáticos de este vegetal y a menudo lo roban de los huertos.

El kappamaki se ha convertido en un plato popular y se puede encontrar en muchos restaurantes de sushi en todo Japón. Además, los pepinos eran un ingrediente muy abundante y barato en Japón, y combinaban muy bien con el arroz y el alga nori.

Además del kappamaki, existen otras referencias culinarias relacionadas con los kappa. Se han creado postres, dulces y bebidas inspirados en su imagen y leyendas, sirviendo como una forma de honrar y celebrar su presencia en la cultura japonesa.

Festivales y tradiciones relacionadas con los kappa

Los kappa también son protagonistas de festivales y tradiciones en Japón. En varias regiones del país se llevan a cabo eventos dedicados a estas criaturas mitológicas, donde se realizan representaciones teatrales, desfiles y actividades interactivas. Estos festivales permiten a los visitantes aprender más sobre estas criaturas, disfrutar de la cultura tradicional y celebrar la fascinante historia que los rodea.

Por ejemplo, en la prefectura de Chiba se celebra cada año el Abiko Kappa Matsuri, un desfile de carrozas decoradas con figuras de kappa. En la prefectura de Fukushima se realiza el Kappa Buchi Mawashi, una competición de natación en la que los participantes llevan un gorro con forma de hueco de kappa. En la prefectura de Tottori se encuentra el Kappa no Kuni, un parque temático dedicado a los kappa. Y en muchas partes del país se pueden ver estatuas, templos, santuarios y ofrendas dedicadas a estos seres fantásticos.

Abiko Kappa Matsuri (By: InJapan)

Además de los festivales específicos de los kappa, estas criaturas también se integran en otras festividades y tradiciones japonesas. Por ejemplo, en el verano, durante el festival de Obon, se cree que los espíritus de los antepasados regresan al mundo terrenal, y los kappa se consideran guardianes que ayudan a guiar a los espíritus de regreso al agua. Esta creencia se celebra con diferentes rituales y danzas que involucran a los kappa.

Otros yokai destacados en la mitología japonesa

  • Otoroshi: Un espíritu peludo y monstruoso que protege lugares sagrados o santuarios.
  • Rokurokobi: Criaturas con la habilidad de alargar su cuello de manera sobrenatural.
  • Tengu: Seres con características de ave y humano, conocidos por su amor por la guerra y su habilidad para manipular el viento.
  • Tanuki: Espíritus zorros que adoptan forma de mapache y son asociados con la suerte y la transformación.
  • Kitsune: Zorros legendarios, considerados inteligentes y astutos, capaces de cambiar de forma y conceder bendiciones.
  • Hebi: Serpientes mágicas que pueden transformarse en humanas y se dice que poseen habilidades curativas.
  • Mujina: Criaturas cambiantes con la habilidad de transformarse en diferentes formas, especialmente en mapaches.
  • Bakeneko y Nekomata: Gatos sobrenaturales que pueden cambiar de forma y poseer habilidades místicas.
  • Oni: Demonios poderosos que suelen ser representados como figuras monstruosas con cuernos y piel roja o azul.
  • Tsukumogami: Objetos inanimados que cobran vida después de alcanzar cierta antigüedad y se cree que tienen poderes.
  • Otros Yokai misceláneos: Existen muchos otros yokai en la mitología japonesa, cada uno con su propia historia y características únicas.
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